Espagne

Géographie

L'Espagne est un pays d'Europe occidentale, et s'étend sur une superficie de 505 955 km² pour 46 millions d'habitants. Il partage des frontières avec le Portugal à l'ouest et avec la France le long des Pyrénées au nord-est. La population est principalement concentrée sur les côtes ainsi que dans les grandes villes. Sa capitale administrative et politique est Madrid, située au coeur du pays, avec une agglomération de 6 millions d'habitants, tandis que Barcelone (4,8 millions), sur la côte nord-est du pays, en est la capitale économique et culturelle. C'est en outre l'une des villes les plus cosmopolites du continent, accueillant chaque année des centaines de milliers de visiteurs venus des quatre coins d'Europe et des Amériques. Les autres grandes villes du pays sont Valence sur la côte méditerranéenne, Séville, la capitale andalouse tout au sud, ou encore Malaga, Bilbao et Saragosse. La langue nationale est le castillan et la religion d'état, toujours influente dans la vie quotidienne, est le catholicisme.
La majeure partie de son territoire se trouve sur la péninsule Ibérique et le reste - 12 500 km² environ - sont des îles (Baléares et Canaries), sans oublier les 32 km² des villes de Ceuta et de Melilla, situées sur la côte africaine.

L'Espagne est, du point de vue géographique, divisée en reliefs très différents. L'altitude moyenne est élevée - 650 m environ - soit le double de la moyenne européenne, et les sommets les plus hauts sont le Teide (3 718 mètres) sur l'île de Tenerife et le Mulhacén (3 478 m) dans la province de Grenade au sud du pays. Les côtes présentent des profils très variés, dans la mesure où elles appartiennent à des systèmes climatiques différents et qu'elles sont baignées par différentes mers et océans. Un haut-plateau central étendu (la Meseta de Castille) est divisé en deux sous-plateaux (nord et sud) et fractionné par les chaînes de montagne de la cordillère centrale et les Monts de Tolède. Les fleuves et rivières de Castille-León proposent une manière attrayante de profiter de la nature: le tourisme fluvial. L'un des sites que l'on peut découvrir à bord d'une embarcation est le parc naturel des Arribes del Duero, au sud-ouest de la région de Castille-León, dans les provinces de Salamanque et Zamora. On peut y contempler quelques-uns des canyons les plus longs et profonds d'Espagne, dont les parois gigantesques font plus de 200 mètres de haut. Ce grand plateau central est entouré à sa périphérie d'autres chaînes montagneuses : les Monts Cantabriques le long de la côte septentrionale, sous lesquels se trouvent de magnifiques grottes désormais accessibles au public, et la Sierra Morena au sud qui jouxte la vallée du Guadalquivir.

Trois systèmes extérieurs complète la dimension montagneuse de la péninsule : les chaînes Bétique et Catalane, ainsi que les Pyrénées, séparées du reste du système montagneux ibérique par la longue vallée de l'Èbre. En dehors du territoire continental, les Canaries sont un archipel très montagneux d'origine volcanique émergé au large du Maroc, dont les plus importantes sont Tenerife et Grande Canarie. Quant aux Baléares, elles présentant un relief varié où se distinguent la Sierra de Tramuntana à Majorque, les basses terres de l'île de Minorque et les reliefs peu accusés d'Ibiza. Ces deux archipels figurent parmi les destinations touristiques les plus prisées d'Europe du Sud, de par la quantité d'activités qu'ils proposent : baignade, snorkelling, sports nautiques, randonnées dans les parties sauvages des îles, golf, parapente, spéléologie entre autres. Par ailleurs, depuis quelques années, quantité de parcs nationaux ont été créés à travers le pays pour protéger une nature foisonnante, sauvage et puissante.

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