Nouvelle Zélande

Géographie

La Nouvelle Zélande (Aotearoa en Maori) est un pays insulaire du Pacifique Sud se situant à 1600 km au sud-est de l'Australie. Wellington, qui se situe au sud de l'île du nord, en est la capitale politique, alors qu'Auckland, au nord de cette même île, en est la capitale économique. Le pays est formé de deux grandes îles - l'Ile du Nord et l'Ile du Sud - séparées par le détroit de Cook, et de nombreuses îles plus petites - Ile Stewart, Tokelau, White Island, Waiheke, Great Barrier...

L'île du Nord s'étend sur environ 114 600 km2. En son centre se trouve un plateau, zone de forte activité sismique et volcanique. Une ligne volcanique active est tracée entre la région de Rotorua et l'île de "White Island" au large de Bay of Plenty. Le mont Ruapehu (2797 m) est un des trois volcans en activité de l'île (éruption célèbre en 1995). Les montagnes s'étendent à l'est et au sud du plateau, de l'East Cape au détroit de Cook. Le versan occidental est connu pour ses produits laitiers et son élevage de moutons.

L'île du Sud est la moins peuplée des deux îles et couvre près de 152 720 km2. La chaîne des Alpes néo-zélandaises s'étend sur environ 500 km du nord au sud et abrite le mont Cook, point culminant du pays (3764 m).

La Nouvelle-Zélande présente de nombreuses facettes dues à sa géologie particulière. L'attrait le plus frappant de l'île du nord sont les successions infinies de petits monts et de petites vallées verdoyantes. C'est le paradis de l'élevage extensif de vaches et de moutons, et l'enfer des constructeurs de routes ! Cet ensemble géologique est issu à l'origine des temps du Gondwanaland, ce super continent austral qui soudait les continents africain et australien. Le pays est donc issu du même moule. C'est pour cette raison que l'on retrouve des espèces végétales communes à ces contrées de l'hémisphère sud.
La Nouvelle-Zélande se trouve à la rencontre des plaques tectoniques Pacifique et Indo-Australienne continentales (sur la ceinture de feu du Pacifique). La première glissant sous la seconde (subduction), le frottement génère des plissements géologiques et... des frictions. La rencontre des plaques tectoniques va donc de pair avec la présence de volcans. L'île du nord, surtout, a été forgée par ces derniers avant que l'eau ne sculpte le paysage. Les lacs Taupo et Rotorua sont les anciens cratères de volcans gigantesques. La région d'Auckland est truffée des vestiges de petits volcans éteints. Les monts One Tree Hill et Mt Eden sont les plus fameux points de vue sur la ville !

Les Alpes Néo-Zélandaises, elles, ne sont pas la résultante de l'activité volcanique mais de plissements géologiques. Sous l'effet constant de cette poussée géologique, les alpes grandissent de 10 mm par an.

Faune et flore

Dû à son long isolement du reste du monde et à sa biogéographie insulaire, la Nouvelle-Zélande abrite une faune et flore très particulière. Environ 80 % de la flore n'existe que dans le pays, dont plus de quarante genres endémiques. Des 70 000 espèces terrestres du pays, seulement environ 30 000 ont été décrites. Il y a 3 090 plantes, 5 800 champignons, 10 000 insectes, 2 600 arachnides, 61 reptiles 18 et 336 espèces d'oiseaux (dont 64 espèces endémiques).

L'insularité a protégé cette faune et flore pendant des siècles jusqu'à l'arrivée des humains et des animaux qui voyageaient avec eux. Les Maori ont apporté avec eux le chien polynésien (« kuri ») et la souris polynésienne (« kiore »). La seconde vague d'immigration mit fin à l'insularité de la Nouvelle-Zélande. La multiplication des échanges entre l'Europe, l'Australie et la Nouvelle-Zélande a permis la propagation d'espèces nouvelles, dont certaines invasives. Aujourd'hui parmi les espèces introduites on trouve 33 mammifères, 33 oiseaux, 1 lézard, trois grenouilles, 20 poissons d'eau douce, environ 1 000 invertébrés et environ 6 000 plantes (dont 2 000 plantes fleurissant à l'état sauvage).

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